我的未成熟的大脑让我做到了吗?

2009年11月9日,最高法院将听取关于第八修正案禁止残酷和异常处罚的禁令,是否禁止法院判处儿童死亡而不可能假释而实施非杀人罪。 乔·沙利文(Joe Sullivan)和特伦斯·格雷厄姆(Terrance Graham)分别在犯罪时分别为13岁和17岁。 虽然他们的罪行是暴力的,但没有人遇害。 然而他们都被佛罗里达法官判处无期徒刑。 法庭面临的问题是,第八修正案是否阻止法院锁定儿童并丢掉钥匙。

共同的礼仪标准以及成人很少因为同样的罪行而获得无假释的事实为申诉人提供了强有力的理由。 但是沙利文和格雷厄姆并不是真正的受审者。 房间里的大象,以及法院过去故意采取的步骤离开裁决,就是人的大脑。 罗珀·西蒙斯(Roper V. Simmons,2005)最近一次辩护说,在18岁以下犯下犯罪是违宪的。尽管精神卫生倡导组织提出的许多简报显示大脑不是到二十年代中期才完全成熟,法院明智地没有在裁决中使用这些信息。

到了十一月,法院应该再次忽视不断增长的鼓声,责怪不成熟的大脑。 希望法院能让神经科学摆脱它的决定。

当你对一个人的大脑进行MRI检查时,很容易区分灰质和白质。 大量的神经科学数据显示,大脑的这两个部分在从童年到成年的过程中发生变化。 在一个被称为修剪的过程中,灰质的密度在青春期似乎下降。 虽然没有得到很好的理解,但相信修剪可以使大脑更有效地发挥作用。 包含神经元之间的联系的白质,得名于一种叫做髓磷脂的蜡质物质。 在青春期,髓磷脂变得更密集,白质更有组织,这加速了整个大脑的信息传递。

大脑不同部位的这些发育变化发生率不同。 现在大家都听说,额叶是成熟的大脑的最后部分,直到20世纪中期才达到成人形态。 正是这一观点,许多人为了解释为什么青少年做出了不好的决定。 提供不成熟的大脑是解释为什么青少年更容易冲动,为什么他们比成年人更感性的追求。 根据提交给法院的简报,不成熟的大脑意味着青少年对自己作为成年人的行为不负责任(ABA简报)。

但“不成熟的大脑让我这样做”的说法存在严重的缺陷。 事实上,我的小组最近发表了一项研究,称这个论点有问题(“PLoS One”,2009年,或“科学美国人”的文章)。 在摘要中引用的所有神经科学发现依赖于大脑结构与年龄或认知功能测量的相关性。 相关性意味着您需要进行一次测量,并查看其与其他测量结果的关系。 平均而言,这些结论在统计上是有效的,每个人对任何一个人的结论都有很大的差异。 但是你不会发现这些简报中提到的个体差异。

事实上,我们可以对大脑进行的任何测量最多只能解释一个人到另一个人的特定行为差异的30%。 这意味着大脑数据不能解释人们70%的工作。 与年龄的相关性并不好。 这与儿科医生使用的增长图表确实没有什么不同。 这些图表显示,随着年龄的增长,孩子们会变得更高。 但是请尝试使用反向增长图表。 你能从他们的身高确定一个孩子的年龄吗? 你愿意按照这个估计来衡量孩子的生命吗?

大脑数据切入双向。 如果法院引用神经科学,就会在司法系统中为核磁共振成像打开一扇门。 有必要对每个被告的孩子进行核磁共振检查,以确定他们的大脑是否足够成熟,可以作为成年人受到审判或受到惩罚。 对于年龄相当大的孩子,应该怎么做? 还是一个看起来不成熟的大脑?

然后是老年人的问题。 到70岁时,大多数人将失去年轻灰白的8%左右。 用同样的逻辑,判处老年人无假释的生活将被视为残忍和不寻常的惩罚。 伯尼·麦道夫第八次修正案上诉的任何人?